Las especias, valoradas como condimento y medicina

Especias Mónica Haldar
Haldar aconseja comprar especias en pequeñas cantidades

Las especias, al igual que las hierbas, tienen una larga historia de uso culinario y medicinal, y pueden utilizarse como condimentos para platos salados y dulces.

Se utilizaban para disfrazar la putrefacción en los tiempos anteriores al enlatado, la deshidratación y el congelado. Y eso se daba, ya que algunas especias contienen aceites esenciales que resultan tóxicos para los microorganismos o inhiben su desarrollo.

Otras, por su actividad antimicrobiana, se usaron para combatir desarreglos intestinales; estos remedios iban pasando de generación en generación. Los aceites de algunas especias también se usan en perfumería y cosmética.

Así, aunque su valor nutricional es escaso y se usan sólo en pequeñas cantidades, su papel no debe considerarse insignificante. Deben usarse con prudencia, ya que algunas de ellas son tóxicas en su uso interno y externo.

Especias y semillas

Con sus aromas y sabores exóticos, las especias deben constituir una parte de nuestros hábitos culinarios. Los sabores más agradables se obtienen a partir de especias recién molidas, así que éstas deben comprarse en cantidades pequeñas.

También pueden adquirirse ya mezcladas (como combinaciones de especias, curry o garam masala), pero lo ideal es mezclarlas uno mismo y experimentar con esta amplia variedad de condimentos aromáticos.

Algunas especias

Especias. Canela

La canela, por ejemplo, es un estimulante, tónico y un antiséptico. Anima al organismo y combate la fatiga y decaimiento que acompaña a la gripe y otras infecciones virales. Su componente más importante es el aceite volátil cina-maldehído, que tiene efecto sedante, analgésico y ayuda a bajar la tensión sanguínea. También la canela favorece la digestión, controla las náuseas y la diarrea.

El clavo es un antiséptico y un estimulante de la circulación. Uno o dos clavos machacados dan vigor a cualquier infusión herbácea. Aparte de darle un toque particular en cocina a algunos platos, sirve como refrescante bucal.

Usado en toda la cocina asiática, el jengibre es un ingrediente común tanto en platos salados como dulces. Alivia la tos y los resfriados, es ligeramente estimulante y tiene un gran valor en la prevención del mareo en los viajes.

Jengibre

El anís, su aroma y virtudes proceden de sus aceites esenciales anetol y estragol. Las semillas combaten la tos seca y disuelven las mucosidades. La infusión de semillas alivia la flatulencia, abre el apetito y favorece la digestión.

Las bayas de enebro le dan a la ginebra su sabor, y su uso culinario aporta a los platos un aroma característico. La medicina natural lo utiliza como diurético en enfermedades del tracto urinario. Y como otras hierbas de uso culinario, tiene un efecto tónico sobre el aparato digestivo.

Otras más

Especias y semillas

Las semillas de mostaza contienen sinigrina, que se convierte en isociocinato de alilo, que da a la mostaza su sabor, olor y cualidades antiinflamatorias. La mayor parte de su uso medicinal moderno es externo, aunque la mostaza es un diurético y emético (induce el vómito).

La cayena es una especia que se ha usado en medicina natural para enfermedades agudas, en las que el cuerpo se enfría y el pulso se hace lento. El componente químico llamado capsaicina explica su capacidad para estimular la circulación y curar los sabañones. Aparte, la cayena es un estimulante digestivo y protege contra bacterias del estómago e intoxicaciones alimentarias.

Especias. Cardamomo

Otras de las especias es el cardamomo es útil en todos los problemas digestivos, sobre todo, en caso de diarrea, cólicos y gases. Las vainas se usan en platos dulces y salados. En la India, son un ingrediente básico en platos de curry.

La nuez moscada tiene un componente importante llamado miristicina, que ejerce un potente efecto sobre el cerebro. Estimula el apetito, y es una medicina contra las intoxicaciones alimentarias, la diarrea y las náuseas. Es usada también para el insomnio y la tos.

También le puede interesar: Aromatizantes emblemáticos de la cocina india